Lee Mendelson, productor de 'Una Navidad con Charlie Brown', muere a los 86 años

Mendelson, quien trabajó en decenas de proyectos animados, además escribió la entrañable letra de la canción “Christmas time is here”

Redacción / La Voz de Michoacán

Morelia, Michoacán. El ganador del Emmy, Lee Mendelson, el productor que fue pieza clave para llevar a la televisión en 1965 el especial animado “A Charlie Brown Christmas” y que escribió la letra de la canción “Christmas time is here”, murió durante la mañana de Navidad en su casa de Hillsborough, California, más o menos a 15 millas al sur de San Francisco.

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Su hijo Jason dijo que la causa de la muerte había sido una insuficiencia cardiaca congestiva, y que además había luchado contra el cáncer de pulmón. Además dijo que la muerte de su padre en Navidad había sido algo sumamente fortuito.

Durante más de 50 años, en la televisión norteamericana “A Charlie Brown Christmas” ha perdurado como un elemento básico en la programación de la época navideña, aunque el proyecto no se hubiera realizado sin la insistencia de Mendelson para llevarlo a cabo.

Lee Mendelson inicialmente fue rechazado cuando se acercó a Charles M. Schulz, el creador de “Peanuts”, para hablarle sobre hacer un documental acerca de su vida y el comic protagonizado por Charlie Brown y Snoopy, dijo a Los Angeles Times en 2015.

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Pero hacia el final de su conversación telefónica, Mendelson mencionó que había hecho un documental sobre el jugador de beisbol Willie Mays, a quien Schulz admiraba, y eso cerró el trato. “Bueno, si Willie Mays puede confiar en ti con su vida, quizá yo pueda confiar en ti sobre la mía”, dijo Schulz.

Una vez terminado el documental, una agencia de publicidad contratada por la Coca Cola para buscar y patrocinar programas de televisión de corte familiar llamó a Mendelson y le preguntó si se podía realizar un especial navideño de “Peanuts”, a lo que Mendelson accedió.

Schulz, quien murió en 2000, creó una historia sobre el intento de Charlie Brown de dirigir una obra de Navidad escolar que incluía un frágil árbol navideño. Schulz no quería que eso derivara en comedia y se comprometió a mantener un mensaje religioso en el programa, a pesar de la oposición de Mendelson.

El animador Bill Melendez y el pianista y compositor de jazz Vince Guaraldi fueron incluidos en el proyecto; no obstante, la letra de “Christmas time ish ere” fue escrita por Lee Mendelson.

“Yo sólo escribí, garabateé algunas palabras en un sobre”, señaló Mendelson durante un evento de la Television Academy Foundation en 2010. “Y nunca pensé mucho sobre eso”, enfatizó.

La música fue criticada antes de ser aceptada, dijo, y agregó que los creadores del programa nunca se imaginaron que ese tema musical se convertiría en un especial navideño. “Eso se fue dando con los años”, dijo.

Otro detalle del programa navideño protagonizado por Charlie Brown es que no se usaron actores adultos, sino que las voces de los personajes las pusieron algunos niños.

Al estrenarse, el programa fue todo un éxito, con más de 15 millones de televidentes viéndolo en sus hogares en el el año de 1965, y a la fecha es parte de la parafernalia navideña en Estados Unidos.

“Se convirtió en parte de las celebraciones de Navidad para todos”, dijo Mendelson en entrevista para Los Angeles Times. “Simplemente ha pasado de generación en generación”.

Lee Mendelson nació el 24 de marzo de 1933 en San Francisco. Su padre era comerciante y su madre era ama de casa. Obtuvo una licenciatura en Inglés por la Universidad de Stanford en 1954 y entró a la Fuerza Aérea ese mismo año.

En 1961 encontró un empleo en la KPIX-TV en la zona de la Bahía de San Francisco, donde ganó un Premio Peabody por “San Francisco Pegeant”, una serie documental sobre la historia de la ciudad. Dos años después inició su casa productora Lee Mendelson Film Productions.

Después del éxito de “A Charlie Brown Christmas”, Mendelson produjo películas y cortometrajes para televisión, como “It’s the Great Pumpkin, Charlie Brown”, en 1966; “A Charlie Brown Thanksgiving”, de 1973, y “It’s your 50th Christmas, Charlie Brown!”, en 2015, por el cual ganó su diceavo premio Emmy. Además produjo 121 episodios de la serie “Garfield and Friends”.

De vez en cuando sus hijos participaban dando voz a los personajes de sus proyectos animados.